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创业公司如何寻求法律支持

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  今年 9 月,Snapchat 的两位创始人 Evan Spiegel 和 Bobby Murphy 在漫长的官司之后终于与 Reggie Brown 秘密和解, Brown 不再宣称自己才是这款应用的最初提议者。

  这则新闻在硅谷激起一阵波澜,让人回想起 Mark Zuckerberg 当年与 Winklevoss 两兄弟及 Facebook 联合创始人 Saverin 之间的种种纷争。再看日前的小米、Bilibili 等互联网公司或网站,在国内和境外也不得不面对起诉和官司。

  其实近年来国内外科技行业内诉讼层出不穷,但事实上并没有多少专门针对创业公司的法律建议,教他们在危机来临前就防患于未然。在创业这条路上,寻求法律支持是创业者需要修习的课程,越早学习、收益越大。

  本文来自 First Round Review,他们准备的文章既讲故事,还同时向创业者提供可操作的建议,以助力打造优秀的公司。

  创业公司到底有多需要律师

  “创业公司什么时候应该考虑寻求律师?我觉得,昨天吧。”Value Strategies 的首席顾问 Ken Callander 说,目前 Callander 先生目前正在与硅谷多家创业公司合作。

  很多创业者低估了他们对专业律师的需求。其实他们在一开始创办公司时就应当寻求法律帮助,并且随着时间的推移(尤其是后期打算撤出时)这样的需求只有增无减。

  “一旦有了个新点子,你可能就要开始保护知识产权了。它可能是一个软件或是一个产品设计,在一开始你就应该找律师给公司的核心竞争力提供保护,不论是专利、商标还是版权。在与他人分享前,你要用法律保护好创业细节。”

  这些细节包括你打算雇什么人、以及哪个投资人相中了你。在有能力保护自己的创新成果之后,你的当务之急就是搞清楚公司的所有权结构:独资经营结构?有限合伙制还是一般合伙制?法人制还是有限责任制?采用哪个结构将会是个重大的决定。而问题的答案则取决于这些因素:公司的主营业务、税务事宜、合伙人和投资人的数量,以及可能的法律责任问题。

  不慎重的选择会在未来带来重大财务风波。“很多人不想采纳法人制或者有限责任制,因为看上去又贵又麻烦,但如果你作为独资经营方对他人构成侵权,当对方想找茬时,他不仅可以找茬,而且还可以伺机攫取你的个人资产。”

  那么,这里面有哪些讲究呢?

  创始人们:如果公司有多个创始人,由专业律师起草的创始人协议可以帮你避免像Facebook和Snapchat那样的官司,你可以在一开始就跟其他创始人把重大问题厘清,包括他们在公司里占多少股份,以及什么事归谁管。

  名字&商标:给公司取名和设计标志也有一番讲究。“你要让你的律师好好调查以百分百确保你没有盗用别人的商标,确保你的所需的一切资产都真的属于你,甚至包括注册的域名。”目前,越来越多的创业公司需要从他人手里购买域名(有时是从已经抢注的人手里)。

  雇佣员工:“以雇佣员工打比方,你需要工作许可类文件,比如劳动合同、员工持股计划,等等。这一路上你会无数次与知识产权以及保密相关问题打交道,比方高级工程师设计出了一款新产品,这个产品算是他的还是公司的?如果没有相应的知识产权协议和法律文件,那这个产品很有可能就算他的。”

  保密协议:当你开始与其他公司合作的时候,保密协议就更重要了,它能够保护你的利益。每家公司都希望保密协议的条款能为他们的利益和技术量身定制。“由于越来越多的供应商、顾问以及第三方成员参与进来,使得公司不得不在经销协议、许可协议、特许代理协定之外,还设立相应的操作协议。”

  “一旦公司扩张到了一定规模之后,你可能要开始考虑变卖或是并购了。此时律师团的给力程度事关能否让你达成一笔满意的交易。这一切的一切——募集资金也好,IPO 上市也好——你需要的,都不仅仅只是一位律师,而是真正懂得你和你公司切身利益的合适的律师(律所)。”

  如何去选择律师

  “你不会想要雇一个只会填表和按时处理文件的律师。这个人应该懂你的行业和你正在做什么,他应该有引导你越过障碍的能力,他应该有经验。”Callander 说。

  通常来说创业者们有如下几种选择:有多种业务组的大律所,精品所、个体户律师。在接到几个推荐人选时,大部分创业者会做的事是找一个他们认识的律师然后直不楞登地问:“我该选哪个啊?”

  “然而,这通常不是最好的解决方案。”Callender 说,因为跟别人共事得很顺利的律师未必就是最适合你公司的人。

  取而代之,Callander 建议创业者们从同行口中获取推荐。“问同行,他们过去和谁合作过?谁口碑好?为什么口碑好?”同时 Callander 也建议创业者们无视目前公布的律师榜单。“很多这种榜单的产生都是基于同辈评价,意思就是,你在这个榜单上推荐我,我就在另一个榜单上推荐你。”

  据 Callender 说,Chambers 是目前看来最可靠、最值得借鉴的法律评级服务提供者,这是因为 Chambers 上排名的产生是基于对客户的走访。创业者可以上 Chambers 的网站去查看各大领域和行业内的律师排名。

  怎样才算找对人

  “你要的是一个在你需要他时能够及时出现的人。”

  创始人当然希望能从始至终与一名了解自己的故事、懂得自己的目标、手脚勤快、业务精湛的律师(律所)合作,然而真做到这样并不容易,创始人们往往要“众里寻他千百度”一番。

  在寻觅对象时,除了要考虑这个人是不是擅长公司法、合同、知识产权、税务以及劳动法以外,Callander 还想提醒创业者重视以下几条素质。
首当其冲,就是要有求必应,尤其是在紧要关头。

  “如果我写信告诉一位律师我对与他合作很感兴趣,而他没有在当天回复我,我会犹豫要不要雇他。”

  其次,这名律师的手中握有什么样的资源。

  他们认识什么样的大咖?如果这名律师长年效力于你所在的行业,他们很可能并且也应认识能在今后帮助你公司成长的重要人物。“设计师、技术顾问……一名优秀的律师应当能为你带来无数机遇。”

  同时,性格上合得来也是很重要的一点。“因为你要跟他紧密合作,因此这个人让你觉得相处起来舒服很关键。”

  创业公司要寻找具有相似风险观的人。“能共担风险很重要。你有多大的风险承受能力?你的律师和你一样吗?如果你想要挑战极限(当然是在法律规定的范围内),你的律师就应该指出所有潜在风险,使你在知情的前提下做决策。如果你自己是个风险偏好者而你的律师却过于谨慎,那这就不是个好的搭配。”

  在找律师的时候,可以听听投资人的意见,从他人的经验中获益。 “风投通常和律所联系紧密,我们常听到风投说‘这个所我们很熟,我觉得你应该找他们’,但你要头脑清醒,这个所不一定是最适合你的。在最开始做决定时你可能没有太多发言权,但是在未来你应该有换人的权利。”

  总之在雇(被推荐的)律师时你要确定两点:第一,这个人百战沙场、经验丰富;第二,这个人不论是对你还是你的公司而言都是个不错的匹配。

  制定方针,约法三章

  当选好了合作的律师(律所),接下来就该制定好明确的工作方针,这是保持良好工作关系的重要前提。

  定价&计费:“所谓的工作方针,首先要协调公司与律所之间关于定价和计费模式的期望。很多客户逐渐发现市场上标准的小时计费模式背后的动机与自己的目标不一致。这种模式根据律师工作时长来计算酬劳,而创业公司总要想着尽可能减少这其中耗费的时间并使成本易于预测。因此,律师和客户应当商榷一种能够使他们的最终目标保持一致的方法,比如换一种计费方式。”

  工作方针的另一部分应当明确规定哪些开销是公司可以接受的。例如,有些客户公司会认为远程通话、传真、少量复印、邮寄、文案处理等工作应当被视作与公司运作相关行为进行收费,而不应当被算在律师费内。

  团队构成:创业者也应该就律师团队的构成以及如何向团队支付费用与律所达成共识。如果来参会的律师不止一个,你可能不想为初级律师买单,你可能也不想为所有人买单。你需要表明你的公司愿意为哪类人员掏腰包。另外,你还会想要与对方讨论律师团队扩张的方式以及谁来决定律师团最终构成形态,因为你可能对多花钱养新加入进来的律师不感兴趣,即使他声称“能够迅速跟上你的business”。

  尽管工作方针文件并不具有法律效应,他们仍会非常管用。Callander 先生建议创业者们在事前就与备选的律师就这些具体预期进行讨论,甚至将其列为审批程序的一部分。

  制定战略,未雨绸缪

  正如给产品和经营模式制定蓝图一样,你要想到在未来什么时候会需要法律支持,以及要花费多少时间和金钱。

  “我跟合作的创业公司会这样说,根据眼下的情况试想一下你的公司在未来 3-5 年会是什么样——从产品到竞争对手,到地点到员工数量——方方面面。他们应该预期到市场前景,并相应地知道自己为了保持增长和竞争力要满足哪些需求。”

  法律计划应当建立在上述框架之上制定,并从时间和财务的角度安排。

  “你有扩张的计划吗?并购?公司会搬迁吗,又或是在其他地点设立办事处?会不会开辟新的销售渠道或采用特许经营?你有可能要进行监督管理吗?”

  在想明白这些问题的答案之后,确定你的法律需求,并制定一个战略计划来决定如何满足这些需求,不论是通过内部还是外部的法律顾问。有了这些信息以后,你就可以制定初步预算了。

  对实施上述计划来说最重要的就是制定出可以管理律师团队工作效率、认识到变化的衡量标准和报表。你的顶头指标应该就是法律开支和总预算的比例。如果花在法务上的钱超出了总预算,你必须清楚地知道钱花在哪里了,为什么会这样,以及在未来如何避免这样的情况发生。如果你总是在超支,就必须正视这个问题并尽快将其解决。

  另一个衡量标准是根据“事务类型”(也就是布置的法律任务)来花钱。你要确保在每一类事务上的花费都在预期之内并知道花费的趋势。比方说你在雇佣文件上花了很多钱么?这是否意味着你的人员扩张太快?这样的疑问不仅能帮助你控制成本,还能让你早早知道自己的公司在朝什么方向发展。

  总而言之,要意识到自己公司的法律需求,想方设法从律师那儿获取最大的价值。这件事儿,越早越好。

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